Zeewierindustrie ontluikt op de Noordzee

In april gingen twee veelbelovende onderzoeksprojecten van start rond de productie van zeewier op de Noordzee. ECN is hierbij betrokken als kennisleverancier en trekker van omvangrijke consortia, waarin zowel bedrijven als onderzoeksinstellingen zijn vertegenwoordigd. Beide projecten worden gefinancierd door het Zevende Kaderprogramma van de Europese Unie.

Viskweek

Hoe kunnen ondernemers de kweek van vis of schaal- en schelpdieren efficiënt combineren met zeewierteelt? Die vraag staat centraal in het project Mermaid. Bij de kweek van vis komen in de vorm van uitwerpselen veel nutriënten in zee terecht. Die kunnen als voedingsstof dienen bij de teelt van zeewier. Voor ondernemende viskwekers kan zeewierproductie dus een interessante neventak zijn, zeker als het lukt om zeewier weer om te zetten in eiwitrijk visvoer, of te gebruiken als energiebron. Hiermee zijn de productiekosten aanzienlijk te verlagen. Noorse en Deense viskwekers verkennen samen met ECN, het Noord-Hollandse Hortimare en het Deense DHI geïntegreerde systemen voor aquacultuur en energieopwekking.

Bron: Hortimare

Textiel

Een tweede consortium beoogt de teelt van zeewier op textiel, in plaats van aan touwen of netten zoals nu gebruikelijk is. Textiel lijkt uitstekende mogelijkheden te bieden: het is niet alleen relatief goedkoop maar ook sterk en flexibel en daardoor heel geschikt om op zee te gebruiken. Bovendien kun je van textiel heel goed opblaasbare elementen maken. Deze vormen sterke maar soepele drijvers voor de  horizontale zeilen waarop het zeewier kan groeien.

Consortium

In het project At~Sea werken industriële textielbedrijven en zeewierkwekerijen intensief samen met elkaar en met de researchpartners ECN, de Scottish Association for Marine Science en MarinTek, een onderdeel van het Noorse Sintef. Sioen, een groot innovatief textielbedrijf in Vlaanderen, heeft met de Belgische textielkoepel Centexbel de leiding in het consortium. Ook bij dit project is een van de deelnemende zeewierbedrijven het Noord-Hollandse Hortimare.
ECN zal alle losse elementen tot één kweeksysteem integreren. De innovatieve substraten uit textiel waarop het zeewier groeit moeten hiertoe worden gecombineerd met drijvers en ankers tot een systeem dat voor de teler eenvoudig te beheren is. Hij moet gemakkelijk de jonge zeewierplantjes kunnen plaatsen en ook eenvoudig het zeewier kunnen oogsten. Dat lijkt simpel, maar elke handeling die mensen op zee moeten verrichten is duur; er moet dus zo veel mogelijk worden geautomatiseerd.

Verkoopbaar product

At~Sea heeft een looptijd van drie jaar. Daarna moet er een demosysteem zijn waarmee in Europa en daarbuiten op een innovatieve manier zeewier kan worden geteeld, bijvoorbeeld voor de productie van alginaat (een polymeer dat onder meer gebruikt wordt in de tandheelkunde en om inkten te verdikken), mannitol (een zoetstof), eiwitten of energie in de vorm van biobrandstof of methaan. At~Sea zal dus leiden tot een verkoopbaar product, waar zowel de textielindustrie als de ontluikende zeewierindustrie hun voordeel mee kunnen doen.

Meer weten over deze of andere zeewierprojecten? Neem contact op met Jip Lenstra.